Richard Leakey interview

Richard Leakey Interview
Paleoanthropologist and Environmentalist

June 21, 2007
Washington, D.C.

Richard Leakey

How would you describe your childhood growing up in Nairobi?

Richard Leakey: I think it was an unusual childhood, looking around the world today. We lived in rather simple circumstances. My father was a public employee running the then-museum, not well paid. He was really quite busy, didn't see a lot of him. My mother was working as an archeologist in the museum. She was fairly busy and I think never really liked having children. So we were rather left alone as boys, and there were four years between us. So we weren't at all close to each other, my younger brother and myself and my older brother. We went to a nearby school, which I didn't like, found it irritating and boring. The good parts about my growing up in Kenya was that my parents two or three times a year would go off some way into the wilder places to look for artifacts and archeological traces, fossils, and these were generally in areas where there was a lot of wildlife, a lot of natural beauty, a lot of adventure, and we used to enormously look forward to these outings for two or three weeks at a time where we lived pretty simply, in very simple tents, but it was just a tremendous adventure. I think more than anything else, it brought me in close touch with nature and the environment and gave me a feel for the land.

We've read that you discovered your first fossil at the age of six.

Richard Leakey: Well, those stories become sort of currency. It's true that from the age of about three or four, I'd go with my brothers on expeditions. This was an expedition on the shores of Lake Victoria. It's a particularly hot and humid area, and usually, fossils are found in areas where there is very little shade. They're open areas where erosion has carved up a lot of rough badlands country. So there is very little opportunity to get out of the sun. My parents were excavating some particularly interesting bone. It was late morning, and I had been with them since early morning. I was very hot, there were a lot of flies, and it seemed to me well past the time that I should be taken back for a swim in the lake and lunch. Like all little boys, I was saying, "What time is it? When are we going? Why don't you stop?" or "Can't I go back?" I know I was a pain in the neck.
My father said, "Just go off and find something to do. Find a fossil. Push off!" So I pushed off. I wasn't usually encouraged in this way and had a little brush and a dental pick. I didn't go very far, and funnily enough I found a bone washing out on the ground. I had been told to dig it up. So I started picking away at it and got quite intrigued because the bone went on into the ground, brushed away a little more dirt and picked away a few more cobbles, and a tooth appeared. Pushed on a little bit more, and another tooth appeared, and it really became quite absorbing for a five-year-old. So I forgot all about lunch and the flies and was happily poking away at my little bone, when a shadow sort of fell over me, and they said, "What have you got there?" I said, "Well, it's a bone. Look, it's got teeth, and it's going on. There's more of it," and they said, "Oh. Why don't you move off? Find another. We'll take this one over." And I said, "Well, at least we go to lunch." "No. Lunch will wait now because we want to see what you found." So I sort of got into worse trouble. Lost my bone, lost an early lunch, lost a swim in the lake, and thought, "Damn it! That's no way to live," and I sort of got very negative about paleontology from that day on.

What didn't you like about school?

Richard Leakey: I never really understood why, if people had the knowledge, we were being taught it. It just made no sense to me. For instance, if people could add two and two and make four, why should I have to do it? It was obvious that there were people better at it than me. Why should I be learning these things? I remember thinking, when they came up with tables that you could refer to, why not carry a book of tables with you? Why not carry a slide-rule with you? Now, with these pocket calculators that young people are allowed to take into examinations and tests, why were we not given that opportunity? All right, we didn't have a calculator. It just seemed an exercise in trying to beat one into submission of some kind, and I didn't like that at all.

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